Hablamos con Stewart Walker

“Amphetamine Sulphate” fue la primera noticia que tuvimos de él, de Stewart Walker, uno de los productores más respetados en la historia del auténtico Techno (sin necesidad de entrar en subdivisiones como Minimal Techno o Dub Techno) de finales de los 90, ese género que vivió una segunda juventud en los estudios de gente como Robert Hood, Terrence Dixon, Kit Clayton, Convextion y el propio Walker.

El productor que hoy entrevistamos es un referente indudable en la evolución del género en la última década, ya sea desde sus comienzos en uno de los sellos más legendarios de Detroit (Matrix Records de Sean Deason) o tras su paso por Background Records, Tresor, Force Inc y los grandes inicios de la marca M_nus.

Su estilo directo, monótono y tremendamente hipnotizador ha ido creando fieles durante años (muchos aseguran que nunca han vuelto a escuchar producciones como las de Walker en el mundo del Techno), su clase a la hora de elegir los sonidos, la armonía interna de sus producciones son algunas de las características que hacen que la música de Stewart Walker entre en el terreno de lo atemporal.

El número 114 de Tresor o el álbum llamado “Stabiles” publicado en Force Inc son algunas de nuestras recomendaciones para ambientar de manera adecuada la lectura de esta entrevista donde el nativo de Atlanta y residente en Berlín nos habla de su música, de su estudio, de sus influencias y de su nuevo proyecto llamado “Itchy Clips”, una web en la que cualquier productor/DJ puede comprar y vender producciones mediante packs de loops y samples, para así facilitar la cultura del directo y la remezcla en el mundo de la Electrónica.

Él mismo nos lo cuenta.

Cómo catalogarías tu música?

Lo que estoy haciendo ahora lo llamo “Post-Techno”. Parece mentira, pero nadie se ha puesto jamás de acuerdo en la definición real del Techno. Fue música futurista para los fans del Techno de Detroit, y para otros acabó significando beats duros y rápidos de 909, como el Schranz. Estoy hablando de “Post-Techno” porque el Techno como tal se ha solidificado en un género sin mucha reinvención. Cuando escucho nuevos temas, puedo decir “Oh, está haciendo Basic Channel” o Swayzak, o Theo Parrish. Por lo tanto, supongo que estoy intentando combinar las técnicas de producción que aprendí en el pasado con la música que suena en mi cabeza. Y de algún modo se convierte en una producción de Stewart Walker.

En qué te inspiras a la hora de producir?

Depende. Me avergüenza un poco decir que me paso más tiempo pensando en la música que haciéndola. Pero un buen ejemplo de inspiración puede ser lo que estamos planeando para la nueva serie de Persona en este próximo otoño de 2010. Persona se vino abajo cuando mi distribuidor abandonó el negocio en 2008. En los siguientes lanzamientos contaremos con la ayuda de un diseñador gráfico y un director de cine. Nos hemos estado inspirando en cultos religiosos, sociedades utópicas y fenómenos misteriosos, lo cual significa que hemos estado recolectando palabras e imágenes juntos para encontrar temas en común. Musicalmente, he estado produciendo unos “sketches” que he dejado en manos de los diseñadores para que ellos trabajen y me envíen nuevas imágenes.
Básicamente, escucho un montón de música todos los días… mi momento favorito es cuando enchufo mis Sennheiser HD-25.

Puedes explicarnos de qué se compone tu estudio?

Tengo muy pocas cosas, pero todas de buena calidad; un ordenador PowerMac G5, algunos sintetizadores y unos grandes altavoces monitores. Ahora mismo tengo un par de ordenadores distintos, lo que significa que puedo hacer música desde cualquier lugar con un portátil y unos auriculares; una vez hecho el esquema básico lo paso por mi mezcladora analógica para ecualizar y nivelarlo antes de pasarlo por el conversor Analógico Digital. Se trata de una gran y antigua mesa alemana de los 80, con la que me pasé dos años cambiándole chips y condensadores, razón por la cual no hace demasiado ruido.

Cómo trabajas para crear tu música? Qué máquinas o software utilizas para crear los “packs” que podemos escuchar en ItchyClips.com?

Uso algunos dispositivos físicos, como el Microwave XT y el Blofeld de Waldorf, o el Studio Electronics SE-1X y un par de MPC’s antiguas. Además, cada vez me gusta más grabar instrumentos con micrófonos. Monto las pistas con Logic Pro o con Ableton Live. Ambos tienen excelentes instrumentos y efectos internos con los que puedes hacer gran parte del track. Crear “packs” para ItchyClips es algo distinto que hacer música, ya que el objetivo es preservar y catalogar el trabajo de otros más que sintetizar algo completamente nuevo. Me parecen emocionantes algunos aspectos de Itchyclips que pueden ocurrir fuera del estudio, como sacar micros a la calle para grabar bandas en directo, o viajar a otros países para grabar su música. De esta forma algún día podremos construir una enorme bliblioteca y archivo de todos los estilos musicales, que incluirá todo tipo de acústicas y secuencias electrónicas.

Todos sabemos que antes de dedicarte a la electrónica tocabas la guitarra… Crees que tu música está influenciada por el rock? Sigues escuchando rock?

No sé si mi música está directamente influenciada por el rock, pero el hecho de crecer con la radio me expuso automáticamente a escalar melodías y acordes, así que hacer música melódica es más intuitivo que hacer música puramente percusiva.
Por supuesto escucho rock actualmente. Creo que lo más sorprendente que he escuchado en los últimos 5 años ha salido de la escena rock de Brooklyn. No todos, pero algunos músicos han empezado a experimentar con la electrónica, o incluso con la orquestación clásica, como en los álbumes debut de Sufjan Stevens.

Cómo conseguiste sacar tu primer 12″ en Matrix?

Eh, es una de las etapas favoritas de mi vida como músico. Acababa de dejar mi trabajo principal habiendo ahorrado lo suficiente para un año de hacer música, de manera que mi trabajo diario se convirtió en hacer música. Tenía un gran libro llamado algo así como “Book of House”, donde tenía las direcciones de todos los sellos de electrónica del mundo. Así que estuve mandando cintas de cassette cada semana a sellos de Detroit, Chicago, Londres y Ghent. Acabé teniendo la suerte de que a Sean Deason le gustó mi música lo suficiente para que me diera la oportunidad de editarla en vinilo.

Qué es para ti el minimal techno?

Para mí el minimal techno fue el sonido de Detroit de mediados de los 90, y más adelante el sonido de Birmingham y Downwards Records. Supongo que se caracteriza por un hi-hat cerrado de 909 con un patrón contínuo de corchea, como en los tracks de Robert Hood. Una vez instalado en Berlín en 2003, “Minimal Techno” se había convertido en “Minimal”, y era mucho más parecido al House. El “Minimal” como género tenía menos que ver con el minimalismo. Aunque tampoco nos podemos quejar demasiado, ya que apareció el “Electro-house”, que no es ni “Electro” ni es “House”.

Por qué decidiste llamarle “Persona” a tu propio sello?

En el momento en el que empezé Persona, todavía quedaban muchos productores que trabajaban bajo un alias o proyectos con nombres falsos. Me fascinó la idea de un productor de techno como la manifestación casi perfecta de un artista. Escribir, grabar y mezclar la música en casa, para después editarla en tu propio sello y con tu propio diseño parecía surgir de la estética Punk “Do It Yourself” de los 80, pero con mejores herramientas musicales y de diseño. Para mí era importante que la gente reconociera la autenticidad de composiciones electrónicas de la misma forma que lo pudiera hacer con canciones Folk o con un himno Punk. En Persona traté de publicar a artistas que tuvieran un sonido muy propio, y que provenían a menudo de una escena instrumental.

Notamos que tu sonido va evolucionando respecto a tus primeras producciones… La mudanza a Berlin potencia esa evolución?

Vivir en Berlín probablemente ha tenido un efecto negativo en mi música. No es que Berlín sea una ciudad poco creativa, pero es una ciudad muy social, con muchos clubes, exhibiciones de arte y fiestas cada noche, así que paso más tiempo de fiesta que haciendo arte. Probablemente produciría más si volviera a EEUU, donde no hay tanta fiesta ni tantos amigos del Techno a mi alrededor. Me vería obligado a usar más mi imaginación. Pero me sigue gustando Berlín y el hecho de vivir en un centro cultural. El efecto positivo en mi música es que he dejado atrás el Techno redundante y he vuelto a mi lado más instrumental. Cuando aquí todo el mundo es productor de Techno, siento como si debiera intentar algo un poco distinto a los demás.

Volviendo a tu proyecto Itchyclips.com, ¿cuál es tu objetivo? ¿Cómo ves el futuro de la comercialización musical?

Itchyclips.com es una web en la que los artistas pueden comprar y vender tracks como loops individuales y samples, de manera que cualquiera puede remezclar esos tracks o incluirlos en sus lives. Antes de hablar sobre el futuro, creo que debo explicar de dónde vino la idea de Itchyclips; he estado 13 años haciendo lives de Techno. Cuando empecé a hacer lives mi objetivo era llevar el arte del DJing más lejos pudiendo controlar todos los elementos de un track; 16 sonidos diferentes en lugar de sólo dos discos. Lo hice antes con samplers de hardware, y lo hago ahora con Ableton Live. Itchyclips es una extensión de esta forma de funcionar. Creo que hacer un live es más divertido e interesante para los aficionados que una sesión de DJ. Si otra gente comparte esa idea, el arte de la producción y de hacer lives mejorará, lo cual será positivo para la música de baile.

Qué opinas sobre la evolución que ha tenido el Techno en esos últimos años? Cómo ves el futuro de la música electrónica?

Cuando empecé con el Techno me encantó el hecho de poder crear cualquier tipo de música por mi cuenta. Como mencionaba antes, veo la música electrónica como una forma artística para que los músicos se expresen por sí mismos. Pero en los últimos años he notado una tendencia desalentadora en la música electrónica. Así que muchos DJs no crean su propia música, pero contratan a un productor fantasma. Yo no creo que esto fuese aceptable en el Rock o el Hip Hop, así que es chocante ver como desaparece la creatividad en la música de baile porque alguien quiere oir música que suena como la del resto, pero no sabe cómo utilizar un sintetizador o un estudio para lograr ese sonido. Así que realmente vemos una separación entre los productores serios y las actuaciones en directo de DJs super estrellas. La producción debe volver al Underground, ahí es donde la buena música debe estar.

ENGLISH

How do you classify your music?

At this point I like to call what I’m doing post-Techno. It’s kind of a joke but nobody in the world ever agreed on the real definition of techno. For some Detroit techno fans it was future music, and for other people it ended up meaning hard and fast 909 beats like Schranz. I talk about making post-Techno because techno itself has solidified into a genre without much re-invention. When I hear new records, I can say “oh, he’s doing Basic Channel” or Swayzak, or Theo Parrish. So, I guess I’m just trying to take the production techniques I’ve learned in the past and combine them with the music I hear in my head. Somehow it gels into a Stewart Walker production.

What inspires you when producing?

It depends all the time. I’m a little embarrassed that I spend more time thinking about music than actually making it. But an example of inspiration would be what we are planning for the next series of Persona releases in Autumn 2010. Persona’s been down since my distributor went out of business back in 2008. The next step is going to be a series of releases created with a graphic designer and a filmmaker. We’ve been taking our inspiration from religious cults, utopian societies, and mysterious phenomena. That means we’ve been collecting words and images together to find common themes. Musically, I’ve just been producing “sketches” which I pass on to the designers, and they send back new images to me. On a more basic level, I listen to a lot of music every day… my favorite space is between my Sennheiser HD-25s.

Could you explain what makes up your studio?

I have very few pieces, but they’re nice quality: a PowerMac G5 computer, some synthesizers, a mixer, and big monitor speakers. I have a couple of different computers right now, so that means I can make music anywhere with a laptop and headphones. Then once I have a basic sketch completed, I will use my analog mixer for EQ’ing and leveling stems before outputting it through the stereo and back through the A>D. It’s a great old German mixer from the 80′s which I spent two years updating with new capacitors and new chips, so it doesn’t have too much noise.

How do you work to create your music? Which machines or
software do you use to create the “packs” that can be heard on ItchyClips.com?

I use some physical devices like Waldorf’s Microwave XT and Blofeld, and the Studio Electronics SE-1X, and a pair of old MPCs. Plus, I’ve been getting more interested in recording instruments with microphones. I like to assemble tracks in Logic Pro or Ableton Live. Both have excellent built-in instruments and effects for making most of the track. Building packs for ItchyClips is slightly different than making music, because the goal is to preserve and catalog somebody’s work rather than to synthesize something completely new. I’m very excited about some other aspects of ItchyClips which might occur outside the studio. Like bringing microphones in the street to record live bands, or traveling to other countries to record their music. So that we can ultimately build a massive library & archive for all styles of music which includes all kinds of acoustic as well as electronic sequences.

Everybody knows that before doing electronic music you used to play the guitar… Do you think that your music is influenced by rock? Do you still listen to rock music?

I don’t know if my music is influenced directly by rock, but growing up with the radio automatically exposed me to scalar melodies and chords, so making melodic music is more intuitive than making purely percussive music. I definitely listen to rock music these days. I think the most exciting music of the last 5 years has been coming from Brooklyn’s rock scene. Not all of it, but some rock musicians have certainly caught on to electronic experimentation, or even classic orchestration like Sufjan Stevens’ debut albums.

How did you get out your first 12″ on Matrix?

Eh, it’s one of my favorite periods of my life as a musician. I had just quit my main job with money saved for a year of making music, and so I was working every day to make music. And I had big book called something like “Book of House” which had the addresses of every electronica label in the world. So, I was mailing away cassette tapes every week to labels in Detroit, Chicago, London and Ghent. I just got lucky that Sean Deason liked my music enough to take a chance and release it on vinyl.

What is “minimal techno”for you?

For me, minimal techno was the sound of Detroit in the mid-90s and later the sound of Birmingham, UK and Downwards records. I guess it’s characterized by a straight 1/8th note pattern on a closed 909 high hat such as in Rob Hood’s tracks. Once I moved to Berlin in 2003, “minimal techno” had become “Minimal” and was much more like house music. “Minimal” as genre had less to do with minimalism. But we can’t complain too much, since “Electro-House” came out and is neither Electro nor House

Why did you decide to call your label “Persona”?

At the time when I started Persona, there were still very many producers working under aliases, or fake project names. I had fallen in love with the idea of the techno producer as an almost perfect manifestation of an artist. Writing, recording and mixing the music at home and then releasing it on your own label with your own artwork seemed to evolve from the 80′s DIY punk aesthetic, but we had better music tools and better desktop publishing.
It was important for me that people recognized electronic compositions as equally “authentic” to a folk song or a punk anthem. I tried to sign artists on Persona who had their own unique sound and they often came from an instrumentalist background.

We feel that your sound is evolving since your first productions… Do the move to Berlin helps this evolution?

Living in Berlin has probably had a negative effect on my music. The problem is not that Berlin is an uncreative city, but that it’s such a social city, with clubs, art openings, and dinner parties every single night so that I am partying more than I’m making art. I could probably get a lot more work done if I moved back to the US, where there are no parties, and very few techno friends around. I’d be forced to use my imagination more. But I still like Berlin and living in a cultural center. And it’s had one postive effect on my music that it has pushed me away from redundant techno and back into more instrumental areas. When everybody here is a techno producer, I feel like I should try something a little different.

Returning to your ItchyClips.com project, which is your goal? How do you see the music marketing future?

Itchyclips.com is a website on which artists can buy and sell tracks as individual loops and samples so that anybody can remix the tracks or play them in their own live show. Before I talk about the future, I think I need to explain where the ItchyClips idea came from. I’ve been playing live techno for about 13 years. My own goal when I started as a live performer was to take the art of DJ’ing further, and control all the elements of a track; 16 different sounds rather than just two records. It worked this way with hardware samplers, and it works this way on Ableton Live. ItchyClips is an extension of that practice. I think playing live is more fun and more interesting for the fans than a DJ set. If other people share that feeling then the art of production and playing live will improve, which would be positive for dance music.

What do you think about the evolution that techno had in the recent years? How do you see the future in electronic dance music?

When I got into techno I loved that production would allow me to create any kind of music on my own. As I mentioned above, I thought electronic music was a perfect artform for musicians who wanted to express themself. But, in the last few years I’ve noticed a discouraging trend in electronic music. So many DJs don’t create their own music, but hire a ghost producer. I don’t believe this would be acceptable in rock or hip hop, so it’s weird to watch creativity disappearing from dance music because somebody wants music that sounds like other music, but doesn’t know how to use a synth or studio to achieve that sound. So, I actually see a divergence coming which separates serious producers and live performers from superstar DJs. If production goes underground, that’s where the good music is going to be.

Muchas gracias Stewart por concedernos esta entrevista.

Concepto Radio.

Siempre es reconfortante que alguien de la importancia de Stewart Walker nos conceda una entrevista. Pero más reconfortante es encontrarnos una persona cercana y sin complejos a la hora de responder.
Suerte, Stewart!!


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